Sunday, 23 April 2017

Hong Kong's vital role in Belt and Road

This article by Ken Davies appeared in China Daily, Hong Kong Edition on 17 May 2016.
Beijing's top official in charge of policy toward Hong KongZhang Dejiangis set to participate ina summit on the country's Belt and Road program in Wan Chai on WednesdayThis marks anopening for Hong Kong to take an increasing role in the country's developmentit will be up to Hong Kong's business sector to take up the challenge
Zhang is chair of the Standing Committee of the National People's Congress andmoreimportantlya member of the Politburo Standing Committee of the Communist Party of ChinaHeis exactly the right person to talk about Belt and Road in Hong Kong at this junctureas he has aunique combination of experience as a former governor of Guangdongpioneer of the Greater Pearl River Delta cross-province initiative (including Hong Kong), and troubleshooter
While media attention is already focused on a probable meeting between Zhang and localpoliticianshe is not likely to take sides in local disputesbut can be relied upon to stress thebenefits to Hong Kong of even closer economic links to the mainlandThis is a shrewd move bythe central governmentstressing the positive aspects of the relationship and refusing to bedrawn into unnecessary controversy.
The timing of this summit is also appropriateHong Kong's economy is currently in the doldrumsThe total number of visitors arriving in Hong Kong was 10.9 percent lower in the first quarter of 2016 compared to a year earlierlargely because of a 15.1 percent drop in those from themainlandwho make up three-quarters of all visitorsaccording to latest figures from the HongKong Tourism BoardThe government's own economic forecastin the February Budgetis forGDP growth of only between 1 and 2 percent for the whole of 2016. 
President Xi Jinping launched the Belt and Road Initiative in 2013. "Beltrefers to the Silk RoadEconomic Beltextending westward from China across Eurasia. "Roadis the 21st CenturyMaritime Silk Road stretching eastward from China right across to the Mediterranean
Xi's aim is to strengthen economic collaboration between all the countries in the two groupingswhich have already responded positively
In JanuaryChief Executive Leung Chun-ying's policy address contained a whole sectionoutlining Hong Kong's projected role in the Belt and Road programHong Kong hashe said, "strong complementarity with the Belt and Road countriesand great potential to create synergywith them". 
There may be some skepticism in Hong Kong about all this in view of the lackluster record of thelast such initiativeHong Kong's contribution to the "Go Westprogram announced by the SAR'sfirst chief executiveTung Chee-hwain 1999. This fizzled out shortly after then chief secretaryfor administration Donald Tsang Yam-kuen led a delegation of 282 business peopleincluding 71 CEOsto tour Western China in 2001. You may well askHow is this any different
Since 2000, China has been transformed from being one of the world's top destinations forforeign direct investment (FDIto being one of the largest providers of FDI to other countriesMany Chinese companies now have experience of investing abroad
During this timethere has been a huge infrastructure investment splurge in China's hinterlanddesigned to reduce the burgeoning income disparity with the more developed eastern coastalregions and to maintain national economic growth in the wake of the 2008-09 global economiccrisis
Most recentlyChina has established the BRICS New Development Bank (NDB), the AsianInfrastructure Investment Bank (AIIB), and the Silk Road Fundwhich together will provide $100 billion for infrastructure funding in Asia
What does all this add up to
China is providing an institutional foundation for promoting joint development across a swathe ofCentral AsiaThis appears to be taken seriously even by needy countries further afieldsuch asGreeceAnd it is putting its money where its mouth isThe objectives of Belt and Road aregrandiosebut limited in scopeso they are achievableThe program will bring benefits to Chinaas its own economic growth model changes gear
Hong Kong's role in these initiatives has yet to be properly thought out
The initial opening-up of the Chinese mainland in the 1980s and 1990s was done largely throughHong Kongas labor-intensive export manufacturing came to dominate the mainland's economyChina's turn to the Westembodied in both the "Go Westand Belt and Road programsmarks ageographical shift in economic policy that presents a challenge to Hong Kong
Just as it has had to adapt to the evolution of infrastructure and institutions on the mainlandHong Kong will now have to find its own niche in Belt and RoadThe SAR government can leaddelegations to survey the landscape in the Central Asian countries and elsewherebut at the endof the day businesses will decide for themselves ifwhere and when to investThe governmentcan best help by collecting and disseminating as much information as it canand then getting outof the way.

No comments:

Post a Comment