Sunday, 23 April 2017

Paul Chan is playing it safe

This article by Ken Davies appeared in China Daily, Hong Kong Edition on 2 March 2017.

Only a few weeks into the job, and only months away from an impending change of Chief Executive, Financial Secretary Paul Chan's safest option was to continue his predecessor's 
economic strategy and refrain from any major initiatives. He did this well. 
Finance ministers in most of the world's developed economies - which Hong Kong has become, with GDP per head of $44,000, higher than Japan's - would obviously envy his position. HongKong just recorded another government budget surplus and has received a bonus in the form of income boosted by the seemingly unstoppable property boom. 
Gonethoughare the days of rapid GDP expansionFacing low single-digit real-term growth thisyearChan decided to use some of the extra funds to stimulate growthpointing outrightlythat the US dollar link meant Hong Kong was limited to fiscalnot monetarypolicy to stimulate theeconomy
The resulting one-off payments will be distributed in the form of 75 percent rebates on income tax for last yearup to a maximum of HK$20,000. This will put more spending money in the pockets of middle-income earners rather than of the poorwho don't earn enough to pay taxalong with similar measures for business
These handouts are forecast to add 1.1 percent to GDP this yearMaybe that is why the financialsecretary is forecasting growth of 2 percent to 3 percent rather than the private forecasts of justmore than 1 percent
As I once told the then financial secretary Donald Tsang Yam-kuen when he gave income-taxpayers a rebate of 20 percentit makes more sense to give money to the poorest as they willspend it (in economist talkthey have a higher "marginal propensity to consume"). 
But the general ambiance of the budget was heightened awareness of the uncertainty of HongKong's economic environmentwhich matters because of the SAR's tremendous opennessThink Trumpthink Brexit
As well as the looming threat of a trade war fought between economic nationalistsinitiated by the United Statesthere is the less obvious challenge of alowering of business taxes in developed countries
Hong Kong has a profits tax rate of only 16.5 percentmuch lower than most of its partners and competitors (nearly 30 percent in Australia, 25 percent in the Chinese mainland, 30 percent in Germany, 32 percent in Japan, 24 percent in South Korea and 35 percent in the US). Singapore is an established competitorwith a rate of 16 percent
Unfortunately for Hong Kongthe rest of the world has noticed how successful its low tax rates have been in attracting businessThe UK has already brought its profits tax rate down to 20 percent and is doubtlessly plotting to lower it furtherThe Trump administration is preparing to plunge the US business tax rate from the top to the bottom of the international league table
Europe may be nextIreland some years ago was instructed by the European Commission tostop charging different tax rates to foreign and domestic businessesThe Irish decided to abolish the higher domestic ratethe business tax rate there is now 12 percentOthers in Europe are complaining about multinationals moving their headquarters to a country with such a small market just to avoid higher taxes elsewhereThey may follow suit
Hong Kong could cut taxes further but this would be risky in a world whereas Chan correctly said in the budget statementHong Kong's openness renders it vulnerable to fluctuations in the world economy and the SAR needs to maintain a high level of reserves (though recent levels may have been excessively high). 
Hong Kong could follow the trend and adopt an economic nationalist postureChan is also rightin adamantly opposing such a turnwhich would be suicidal
The best option is to consider broadening the tax base to produce greater stability in government revenue and less dependence on volatile sectors such as property
This is what the financial secretary has done in announcing that he plans to set up a tax policy unit in the Financial Services and the Treasury Bureau to examine the internationalcompetitiveness of Hong Kong's tax regime and "address the problem of a narrow tax base". 
A word of warningSo farthe financial secretary's approach to encouraging reindustrialization is the right mix of permissiveness and subsidyHoweversome of the wording in the budget statement suggests a possible move toward a more interventionist "picking winnersindustrial policy that would be wasteful and counterproductive
Another thing to avoid would be the temptation to engage in a race to the bottom in the form of harmful tax competition with other jurisdictionsespecially any kind of fiscal incentive aimed atforeign investors
While not spectacular or innovativethis budget represents a soundprudent approach to an international situation that looks like becoming ever more precarious.

No comments:

Post a Comment