Sunday, 23 April 2017

President Trump and what he means for Hong Kong

This article by Ken Davies appeared in China Daily, Hong Kong edition on 16 November 2016.
Will President Trump be more realistic than Republican candidate TrumpWill he be calmermore rationalmore knowledgeableAnd what does this mean for the SAR
After the biblical three score and 10 years allotted to a manhis personality is pretty well fixedAnd you can't expect the sudden acquisition of wisdom and informationSo Donald JTrump willstill be Donald JTrumpa 70-year-old businessman who boasts of success despite four major bankruptcies and who promises to fix the worldor at least the United Stateswithout any whiff ofan actual policy
But Trump is now in a different situationHe can no longer rely on his showmanshipHe has to deliverAnd he will have helpers
Time after timehe promised to go after Chinawhom heblames for stealing the American jobs that he has vowedto bring backRight from the starthe threatened toimpose a 45-percent tariff on goods from China in anattempt to make it just as cheap to produce in the USThat would be disastrous not only for the mainlandbut ofcourse also for Hong Kongwhich is still a major conduitfor mainland exports and an important shareholder inChinaInc
Don't worryNow that he is in the White Househe willhave to go through the Commerce Departmentthe Treasury and the economic section of theState DepartmentI have worked with officials in those departments (and with their oppositenumbers in the Chinese governmentand know they are well-informed and will not hesitate tobrief Trump and his staff on the dangers of such a foolhardy policy
Major beneficiaries of Chinese exports are giants like Walmart and Applewho capture almost allthe value from their exports from China and bring it back to the USTheir shareholders anddirectors will scream and shout if their trade is damagedas will the working-class Trump voterswho find they can no longer afford the Made-in-China staples on which they depend
So what will Trump actually do
He will use the threat of import tariffs to negotiate and renegotiate trade deals around the worldA major initial target will be NAFTAso Mexico and the other neighbors must now watch outSoon after that he will turn to ChinaExpect rambunctious exchanges of cannon fire in US-Chinaeconomic diplomacyleading sooner or later to a messy compromise that will involve promiseson both sidesnot punitive tariffs
Handled wellthis could actually lead to improved Sino-US economic relationsIf I were incharge of the negotiations (on either side), I would advise using the impetus generated by publicopinion - in China as well as in the US - to agree on measures that would open both economiesmore to outside investment and provide a better business climate for all enterprisesdomesticand foreignI don't think it is likely that there will be a trade war or that the two sides will retreatbehind trade barriers
But process is allI draw attention to the probably very boisterous negotiations between the USand China rather than on the result because Hong Kong is most vulnerable to events thatdepress confidenceIts economy is one of the most open in the worldwith total exportsequivalent to 1.48 times current-price GDP; 98 percent of those exports are re-exportsmainlyfrom the Chinese mainland (72 percent of Hong Kong's outward-processing trade is from themainland to the rest of the worldmuch of it to the US). Interruptions to US-China merchandisetrade would be bound to affect Hong Kong's income from this major source
The knock-on effect of a slump in sentiment could slow growthor even depress the SAR's four"key industriesof financial services (16.6 percent of GDP), tourism (5.1 percent), trading andlogistics (23.4 percentand professional and producer services (7.6 percent). Turbulence in US-China relations might in addition cause volatility in the property market and in capital flows toHong Kong and to the mainland via Hong Kong
Howeveronce a deal is reachedthere will be relative stability
Hong Kong does have a way of responding flexibly to crises which has so far enabled it towithstand the severe external shocks that such a small and open economy is subject toSome ofthe means by which it does this are open to challengefor example the government's massivereserve fund and Hong Kong's deep foreign exchange reservesthough nobody denies that theyfurnish a welcome cushion against the unknown
Trump's blustering against China and his promise to rebuild the military also suggestsgeopolitical uncertainty at a time when the US and China disagree fundamentally about the "ninedash line". While Trump talks of avoiding foreign military engagementshe also promises to dealwith enemies by bombing the (rude wordout of themtorturing themand killing their familiesDoes this mean he is a warmonger bent on conflict in the South China Sea
At least during his "honeymoon period", Trump is unlikely to get involved in any new militaryactivity unless the US or one of its allies is attackedHe isafter allan ignoramus about foreignpolicyI don't think his attention span is long enough for him to "read himself in"; he will relyinstead on the experts he spent so much time disparaging during the election campaignTheexception is the Middle Eastwhere he has promised to destroy ISIS shortly after the election
So the next time you see a US carrier groupit will be as it steams into Hong Kong for the usualrest and recreationRelax.

No comments:

Post a Comment